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白蠟樹

媒體:果殼網自然控  作者:ArtemisiaL
專業號:玫瑰留香 2019/8/8 11:28:42

白蠟樹(Fraxinus chinensis)是梣(chén)的通稱,屬于木樨科梣屬的家族,梣屬約有60種,廣泛分布于北半球溫帶和亞熱帶地區,是歐亞大陸和北美溫帶森林中的常見樹種,中國有20多種。白蠟樹在中國分布很廣,從南到北均有,但多數為栽培(后文會提到原因),在西南和華中地區則野生于山地或溝谷雜木林中。

如果你在中國北方溫帶地區遇到一種喬木樹種,樹皮灰色,生有對生的葉子,而且是奇數羽狀復葉,小葉還帶有鋸齒,樹梢常常掛著一串串扁平狀的條形果實,那它多半就是白蠟樹家庭的成員了。

白蠟樹。圖片:Xemenendura / wikimedia

花簡陋,果飛揚

成年的白蠟樹每年都要經歷開花和結果的過程,而且都離不開風。雖然是木樨科成員,但是它的花是靠風媒傳粉的,不像連翹(Forsythia suspensa)、流蘇樹(Chionanthus retusus)那樣顯著,也不像丁香(Syringa oblata)那樣香氣四溢,它的花特別不顯眼,甚至連花冠都退化了,只剩下花蕊

另外,白蠟的花是單性花,并且雌雄異株。每天春天開花的時候,雄株只負責提供花粉,數十朵乃至上百朵雄花密集著生在花序分枝上,并產生大量的花粉,隨風飄散,這樣就有很大概率落到雌株花朵的柱頭上面,從而完成授粉。

“本是同根生,為何我最丑。”(左:連翹的花;中:丁香的花;右:白蠟樹的雄花)圖片:ArtemisiaLiu

在授粉之后,雌株則擔負了結果的重任。白蠟樹的果實是一種翅果,由兩部分組成,靠近基部的位置是鼓起來的果體部分,里面包含一粒種子,另一端則是略寬而扁平的果翅部分。秋天果實成熟變干后,果翅部分薄如一層紙,可以帶著果體在空中飛行,從而離開母樹,傳播到遠方,等來年在合適的地方生根發芽。

白蠟樹的翅果。圖片:ArtemisiaLiu

不過,白蠟樹的家庭成員里,并非全是依靠風媒傳粉的,也有顏值較高、靠昆蟲賞臉的種類,比如小葉梣(Fraxinus bungeana,又名小葉白蠟)的花就沒有退化,而是保留了完整的白色花冠,花期遠觀還頗有點流蘇樹的風格。

小葉梣的花枝。圖片:ArtemisiaLiu

蠟燭從何而來

“白蠟樹”這個名字的由來,與它在歷史上重要的用途有關。木樨科的一些植物,如白蠟樹、女貞(Ligustrum lucidum)等,可以放養白蠟蟲(Ericerus pela,一種蚧殼蟲,又稱“白蠟蚧”)。通常對于農業林業生產來說,蚧殼蟲是危害寄主植物的害蟲,但是白蠟蟲卻有獨特的作用,它的分泌物(主要來自雄蟲)是具有重要經濟價值的“白蠟”(英文稱為“中國蠟”Chinese wax)。白蠟在工業方面用途較廣,可用作各種家具和用具的拋光劑、紙張的上光劑、紡織品的著光劑、精密機械的潤滑劑,以及化妝品等的原料。

白蠟蟲和白蠟。圖片:geocitie.jp

當然,白蠟最初的用途是照明,即制造蠟燭。從古代到近代,蠟燭一直是人們夜晚照明用的工具,其來源有“黃蠟”和“白蠟”之分,黃蠟取自蜂巢內的蜂蠟,白蠟則取自白蠟蟲。西晉時發生過著名和石崇與王愷斗富事件,據《世說新語》記載:“王君夫以飴糒[bèi]澳釜,石季倫用蠟燭作炊”,是指王凱家里用糖水刷鍋,石崇家則把蠟燭當柴燒。在那個年代,蠟燭是極其名貴的物品,石崇以此來顯示自己是土豪。

在晉代用來做蠟燭的更可能是黃蠟,而白蠟樹的廣泛栽培和白蠟的生產,則要到唐宋時期才發展出成熟的技術。到了明清時期,在全國范圍內都開始栽培白蠟樹,尤其是西南地區,有大規模的白蠟樹種植和白蠟蟲養殖,不過其成本仍然比較高,所以只有家境殷實的大戶人家才用得起,蠟燭始終進不了平民百姓的家庭。

白蠟(才不是漂白的蜂蠟)。圖片:yamakei.jp

直到二十世紀石油工業興起,煉制石油的副產品——石蠟——變成了制造蠟燭的廉價原料,蠟燭才得以進入尋常百姓家。還記得小時候,中國的電力供應不太穩定,常常發生停電,無論是在家里,還是在學校上課,都會備一些蠟燭,以應不時之需。

近十年來,隨著供電能力和生活水平的提高,已經罕有停電事件了,而且應急照明工具也變成了充電設備,很少有用到蠟燭的情況了。蠟燭正在逐漸退出歷史舞臺,甚至去年有新聞說,某個小學班級上95%的學生(零零后的小朋友)已經不認識白蠟燭和火柴了。

停電時期必備。圖片:Sgt. Russell Toof

白蠟的“親戚”們

除木樨科成員外,漆樹科的野漆(Toxicodendron succedaneum)和木蠟樹(T. sylvestre)也可以產蠟,但并不是通過白蠟蟲的方式,而是從成熟果實里(主要是中果皮的成分)提取蠟質,稱為“木蠟”或“漆蠟”。今天,日本仍有手工提取木蠟并制作蠟燭的工藝,其制成品稱為“和蠟燭”,日語為“和蝋燭”(わろうそく)。

日本蠟燭,以及生產蠟燭的工作臺。圖片:秋吉的房間 / wikimedia

野漆。圖片:ArtemisiaLiu

白蠟樹最近緣的親戚是花曲柳(Fraxinus chinensis subsp. rhynchophylla),主產華北和東北地區,是該區域內山地落葉闊葉林的重要組成樹種,它的小葉比較大,但數目比較少(一般為5枚,而白蠟樹一般為7~9枚)。

花曲柳。圖片:ArtemisiaLiu

在北方地區,我們也常常見到栽種行道樹時所用的“白蠟”,但那通常不是原產的白蠟樹,而是美國紅梣(Fraxinus pennsylvanica),又稱“洋白蠟”、“美國白蠟”、“紅白蠟”,它的花序和果序不是在當年生枝上頂生,而是由上一年的老枝上發出的。

美國紅梣。圖片:ArtemisiaLiu

在東北地區,有“三大名貴木材”之稱的是核桃楸(Juglans mandshurica)、黃檗(Phellodendron amurense)和水曲柳(Fraxinus mandschurica),其中水曲柳也是梣屬成員,而且在野外可以長得非常高大(高達30米),是名貴的商品用材樹種,可供建筑、家具等。

長白山野生的水曲柳大樹。圖片:ArtemisiaLiu

盡管在現代社會中,白蠟樹用于生產白蠟的功能已經幾近消失,但是白蠟家族仍然在城市和山林中守護著地球,作為行道樹或森林的一員陪伴著人類。

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